Papá Noel

La verdadera historia de Papá Noel

Papá Noel, San Nicolás, Santa Claus, el Viejito Pascuero, Padre Hielo… Su nombre y su historia cambian de un país a otro pero lo que no varía es la imagen del viejecito barrigudo, de tez rosada, vestido con traje rojo y larga barba blanca que se ha convertido en el personaje principal de las fiestas de Navidad y que trae regalos a los niños.

Pero, ¿quién es en realidad Papá Noel y qué hay de realidad o de ficción en su historia?

Papá Noel

La verdadera leyenda de Papá Noel

Nicolás de Bari fue un obispo que nació en el siglo IV en Turquía, en el seno de una familia rica. Se quedó huérfano siendo muy joven y donó toda su riqueza a los pobres. Ése fue solo el primer gesto de una vida dedicada por completo a ayudar a los más necesitados. Como siempre destacó en vida por su generosidad y bondad, a su muerte (en diciembre del año 345) se decidió que este santo era la figura perfecta para repartir regalos y golosinas a los niños el Día de Navidad. También fue nombrado santo patrón de Turquía, Grecia y Rusia y es el Patrono de los marineros, quienes cuentan que en una ocasión les salvó de morir ahogados en una tempestad.

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Cuando en el siglo XII la tradición católica comenzó a extenderse por Europa, la figura de San Nicolás comenzó a popularizarse y, en el siglo XVII los emigrantes holandeses llevaron la costumbre a Estados Unidos, donde se le suelen dejar galletas o pasteles caseros y un vaso de leche (tal y como hacemos nosotros con los Reyes Magos).

Lo curioso, es que según las crónicas y pinturas de la época, el aspecto de San Nicolás de Bari era muy distinto al que se le atribuye hoy: tenía la complexión delgada y era de gran estatura. Y el hecho de que lo representen siempre con una bolsa y tenga la fama de repartidor de regalos se debe a que, en cierta ocasión, el santo tuvo conocimiento de que la hija de uno de sus vecinos iba a casarse y su padre no tenía dinero para la dote, por lo que decidió entregarle una bolsa con monedas de oro. Así, la boda pudo celebrarse y, desde entonces, cobró fuerza la costumbre de intercambiar regalos en Navidad.

 

Santa Claus, una imagen moderna

Santa Claus, otro de los nombres populares de Papá Noel, proviene de su raíz alemana de su nombre, San Nikolaus.

La imagen que hoy nos resulta tan familiar de Santa Claus con el trineo, los renos y las bolsas con regalos es una invención estadounidense. Hasta el siglo XIX la tradición contaba que Papá Noel repartía sus regalos a pie o montando en un caballo, pero en 1823 el escritor inglés Clement Moore escribió el poema Una visita de San Nicolás, donde Papá Noel surcaba los cielos en un trineo llevado por 9 renos: Rudolph (el más popular y famoso de los renos de Papá Noel), Donner, Blitcher, Cometa, Cupido, Brillante, Danzante, Centella y Zorro

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Otro cambio importante en la figura de Papá Noel fue ataviarlo con su clásico traje rojo que no tiene, por cierto, nada de clásico. De hecho, fue un atributo norteamericano que no llegó hasta el siglo XX y por razones puramente comerciales: en 1931, Coca Cola encargó al caricaturista Thomas Nast que dibujara un Papá Noel cuya imagen fuera más cercana a las personas para su campaña navideña.

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El ilustrador le dio un aspecto bonachón, sonrosado y regordete y le vistió con el color de la firma de la famosa marca de refrescos. Así surgió el Papá Noel vestido de rojo, con cinturón y botas negras que permanece hasta hoy en el imaginario popular. Hasta entonces y aunque ahora nos cueste imaginarlo, su traje siempre había sido verde.

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A día de hoy, la historia cuenta que Papá Noel vive en el Polo Norte acompañado de la señora Noel y de un grupo de duendes que son los encargados de fabricar los juguetes que desean los niños de todo el mundo. Cuando llega la noche del 24 de diciembre, Papá Noel carga todos sus regalos en un saco y recorre el mundo dejando los regalos de los niños debajo del árbol de Navidad.

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